KOAH akut atağı, stabil seyreden bir olguda nefes darlığında artış ve günlük performansta azalma, balgam miktarı ve renginde değişiklik, öksürükte şiddetlenme, yüksek ateş ve/veya mental durumda bozulmanın eşlik edebildiği kötüleşme dönemi olarak tanımlanmaktadır. Bu semptomlardan bir veya birkaçının en az 24 saat sürmesi, akut atak olarak tanımlanmaktadır. Halsizlik, yorgunluk, uykusuzluk, depresyon ve konfüzyon gibi yakınmalar da atak semptomlarına eşlik edebilir. KOAH olgularında her yıl 1-4 arasında akut atak gelişir. Hafif şiddetteki akut atakların büyük bir çoğunluğu hastaneye yatış gerektirmeden evde tedavi edilebilmektedir. Ancak, orta ve ciddi atakların mutlaka hastanelerin Yoğun Bakım Üniteleri'nde tedavi edilmeleri gerekmektedir.