يتم تعريف تفاقم الانسداد الرئوي المزمن، بفترة التدهور للحالة المرضية المستقرة سريريا التي قد تكون مصحوبة بارتفاع درجة الحرارة و/أو تدهور الحالة العقلية و بالسعال الشديد و بحجم البلغم والتغيير في لونه و بزيادة في ضيق التنفس وانخفاض في الأداء اليومي. في حالة استمرار واحد أو أكثر من هذه الأعراض لفترة لاتقل عن 24 ساعة، يعرف بأنه هجوم حاد. يمكن أن يرافق أعراض الهجوم شكاوى مثل الضعف في الأداء والتعب والأرق والأكتئاب والأرتباك. يحدث هذا الهجوم الحاد لدى المرضى الذين يعانون من الانسداد الرئوي المزمن كل عام مابين 1-4 حالات. ويمن معالجة غالبية كبيرة من هذا التفاقم الحاد الخفيف في المنزل دون دخول المستشفى. ولكن من الضروري معالجة الهجمات المعتدلة والحادة في وحدات العناية المركزة في المستشفى.