Лечение немелкоклеточного и мелкоклеточного рака различное. Роль хирургии более явная в лечении немелкоклеточного рака. Также в зависимости от стадии заболевания применяются как отдельно, так и в двойной или тройной комбинации хирургия / химиотерапии / лучевая терапия.

Если болезнь находится на ранней стадии и пациент не имеет препятствий хирургия является самым эффективным методом лечения рака легких. В особенности больные с раком легких на ранней стадии , у которых было хирургическое удаление раковой ткани составляют группу пациентов с самым высоким шансом на выживание. Поэтому пациенты, которым рекомендована операция обязательно должны воспользоваться этим шансом, в противном случае с другими методами лечения вряд ли удастся достичь того же результата.

То, какой метод лечения рака легких будет проводиться решается на "Совете рака легких" . Данный Совет состоит из специалистов грудных заболеваний, торакальной хирургии, медицинской и радиационной онкологии, ядерной медицины, рентгенологии и патологии.

В ходе хирургической операции при помощи классичекой торакотомии (открытая хирургия) или торакоскопиии (закрытая хирургия) проводится удаление раковой ткани. В зависимости от степени рака может быть заторнуты или одна часть легкого (лобэктомия) или полностью все легкие (пневмонэктомия). Удаление области планируется перед операцией. При удалении части легких, оставшаяся часть должна быть достаточной для пациента. Для этого перед операцией проводится обследование сердечных и легочных функций. Если общее состояние пациента, его возраст или функционировнаие органов препятствуют проведению операции, даже если рак может быть удален с технической точки зрения, операция не проводится.

С другой стороны, если операция по удалению раковой ткани невозможна , перед операцией при помощи определенной дозы (неоадъювантной) химиотерапии /или радиотерапии раковая ткань может быть уменьшена и затем удалена в ходе операции. Поэтому перед тем, как сказать пациенту «операция невозможна» слудует провести строгое и тщательное обследование.